Sonda OSIRIS-REx, ktorá krúži okolo asteroidu Bennu už jeden rok, prináša astonómom zaujímavé poznatky. Zachytila totiž, že teleso uvoľňuje do vesmíru svoje úlomky, čo by mohlo znamenať, že nejde o mŕtvy asteroid. O téme píše NASA.

Záhadné uvoľnovanie častíc

Tím výskumníkov spozoroval uvoľnovanie častíc z asteroidu Bennu už krátko na to, čo okolo neho sonda OSIRIS-REx začala v decembri minulého roka krúžiť.

Na prvý pohľad sa však tieto častice javili ako hviezdy za asteroidom, avšak po bližšom skúmaní sa ukázalo, že ide o materiál, ktorý sa uvoľňuje z povrchu samotného telesa. Keďže tieto úlomky neohrozovali bezpečnosť misie, vedci začali túto pozoruhodnú aktivitu podrobne skúmať.

Zobraziť celú galériu (4)
Uvoľnenie úlomkov z asteroidu Bennu zachytené sondou OSIRIS-REx / Zdroj: NASA

„Uvoľnovanie častíc z asteroidu Benno naozaj pritiahlo našu pozornosť, a skúmaním tohto tajomstva sme strávili niekoľko mesiacov. Ide o skvelú príležitosť na rozšírenie vedomostí o správaní asteroidov.“, uviedol šéf misie OSIRIS-REx, Dante Lauretta.

Výskumníci spozorovali najväčšie uvoľnovanie častíc 6. a 19. januára a 11. februára, pričom všetky 3 pochádzajú z rôznych miest na povrchu Bennu.

Úlomky po uvoľnení z povrchu asteroidu buď okolo telesa krátko obiehali, a následne dopadli späť na povrch, alebo naopak unikli do vesmíru. Spozorované častice sa pohybovali rýchlosťou okolo 3 metrov za sekundu, a ich veľkosť siahala od 2,5 až do 10 centimetrov. Pri najväčšom uvoľnení, ktoré nastalo 6. januára, ich vedci spozorovali až 200.

Zobraziť celú galériu (4)
Asteroid Bennu / Zdroj: NASA

Vedci majú viacero možných vysvetlení

Vedci sa zaoberali viacerými možnosťami, ktoré by mohli toto uvoľnovanie spôsobiť, pričom ich zoznam zúžili na 3 možné vysvetlenia. Prvým z nich sú dopady menších meteoritov, ktoré by mohli zasiahnuť Bennu tam, kde ho OSIRIS-REx práve nesleduje, a uvoľniť tak úlomky z jeho povrchu.

Do úvahy spadá tiež štiepenie povrchu asteroidu vplyvom tepla, ktoré môže byť spôsobené výraznou zmenou teploty povrchu asteroidu pri každej 4,3-hodinovej rotácii okolo svojej osi.

Teplota sa totiž z extrémne nízkej v nočných hodinách mení počas popoludnia na výrazne vysokú, čo je práve čas všetkých troch spozorovaných uvoľnení. V dôsledku tejto náhlej zmeny by tak mohli začať horniny praskať, a následne uvoľniť malé častice z povrchu.

Treťou možnosťou je podľa vedcov uvoľnovanie vodnej pary. Voda uložená v skalách by totiž po zohriatí mohla vytvárať tlak, ktorý je schopný narušiť ich povrch, a uvoľniť tak jeho čiastočky do vesmíru. Podľa vedcov však za týmto javom nemusí stáť jednoduché vysvetlenie, a môže ísť napríklad aj o kombináciu viacerých udalostí, ktoré toto uvoľnovanie spôsobujú.

Zobraziť celú galériu (4)
Štart sondy ORISIS-REx sa uskutočnil 8. septembra 2016 / Zdroj. NASA

Táto aktivita asteroidu Bennu je však pre astronómov skvelou šancou na získanie vzácnych vzoriek, pretože mnohé z uvoľnených častíc na jeho povrchu sú dostatočne malé na to, aby ich sonda OSIRIS-REx nabrala. Ich odber je naplánovaný na budúce leto, a na Zem by sa mali vrátiť v septembri 2023.

Vesmír a veda